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La Cantera

El nombre de Bilbao Athletic obedece a la voluntad de homenajear a uno de los dos primeros equipos de fútbol con que contó Bilbao en la prehistoria del fútbol en Vizcaya. La historia del Bilbao Athletic comenzó mucho antes de su fundación oficial. En 1938, España estaba inmersa en la guerra civil, la liga se había suspendido y el Athletic, que había perdido a la mayoría de sus jugadores, buscaba una fórmula para poder participar en el campeonato regional con un equipo aceptable. Al considerar que los jugadores disponibles no eran de garantías para afrontar dicho torneo, el Athletic decidió participar con un nombre diferente, al fin de no ensuciar la imagen del original. Por ello, se decidió rescatar el nombre del desaparecido Bilbao Football Club y, de este forma, se utilizó por primera vez el nombre de Bilbao Athletic, aunque eso si, de forma temporal.No fue hasta 1964, cuando el Athletic se vio con la necesidad de crear un equipo filial donde poder foguear a sus jugadores. Así, el club recuperó el nombre de Bilbao Athletic e inscribió a este equipo en la segunda división regional de Vizcaya, con el ex-jugador Piru Gaínza como entrenador. El equipo ascendió al año siguiente a la primera división regional y Piru Gaínza fue ascendido al primer equipo, su cargo lo ocupó otro ex-jugador; Rafa Iriondo. En la temporada 1965/66 el filial ascendió a la Tercera División de España, en la que se mantuvo dos temporadas, hasta que en la 1968/69 logró el ascenso a Segunda División. Un año mas tarde regresaría a tercera, categoría que 7 temporadas mas tarde se convertiría en la Segunda División B. En esta categoría, el Bilbao Athletic, forma jugadores para su incorporación al primer equipo, pero también se convierte en cantera de entrenadores, siendo el caso más importante el de Javier Clemente, quien posteriormente sería campeón con el primer equipo.

Históricamente, la cantera del Athletic esta considerada como una de las mas importantes del fútbol español, habiendo aportado nombres de gran relevancia en la historia de la primera división española, tales como los técnicos Javier Clemente, Iñaki Sáez y José María Amorrortu, o los futbolistas, José Ramón Alexanco, los hermanos Julio y Patxi Salinas, Rafa Alkorta, Julen Guerrero, Aitor Karanka, Aritz Aduriz o el campeón mundialista Fernando Llorente, entre otrosEl Bilbao Athletic y el Club Deportivo Baskonia son los dos equipos filiales del club, el primero fue fundado en 1964 y juega en el Grupo II de la Segunda División B de España. Por otro lado, el Baskonia se fundó como club independiente en 1913 y, desde 1997, ejerce como el segundo filial del club. Actualmente milita en el el Grupo IV de la Tercera división española.

En la temporada 1982/83, el Bilbao Athletic logra el ascenso a Segunda División A, con un equipo plagado de jugadores que posteriormente darían el salto al primer equipo, como Julio y Patxi Salinas, Genar Andrinua o Joseba Agirre. Al año siguiente, un Bilbao Athletic dirigido por José Ángel Iribar, logró la mejor clasificación de su historia, siendo subcampeón de la Segunda División A; de la cual Julio Salinas se proclamó Trofeo Pichichi, habiendo marcado 20 goles.En años posteriores el filial se mantuvo en segunda división (a excepción de la temporada 1987/88, en la que descendió para regresar al año siguiente) aportando al primer equipo jóvenes promesas como Ander Garitano, Julen Guerrero, Aitor Larrazabal, Óscar Vales, etc... El Bilbao Athletic descendió definitivamente a Segunda División B la temporada 1995/96. Desde entonces, a militado en esta categoría sin dejar de aportar jugadores al primer equipo, que posteriormente han llegado a consolidarse en primera división, casos de Dani Aranzubía, Fran Yeste, Asier Del Horno, Andoni Iraola, entre otros muchos. Además de dar el salto a primera a entrenadores como Ernesto Valverde.

El Athletic invierte anualmente una gran suma de dinero (en torno a los 10 millones de euros) en potenciar el trabajo de su cantera, contratando a multitud de técnicos y especialistas en el desarroyo del fútbol base. La zona de captación de jóvenes fútbolistas se expande por todo el País Vasco, La Rioja, Navarra y el País vasco-francés, donde cuenta con varias residencias y escuelas de fútbol. Además, el Athletic controla actualmente a cerca de 3.000 jóvenes jugadores a través de los clubes convenidos y, en Lezama, trabajan un total de 235 futbolistas elegidos: 52 en la etapa de iniciación, 86 en la de formación y 97 en la de rendimiento. Además, el club realiza ocasionalmente actos de apoyo al fútbol base vizcaíno; recientemente, disputó un partido amistoso frente a la selección de Paraguay con el objeto de reunir beneficios para donarlos a los clubes de fútbol vizcaínos, que tuvieran contrato de conveniencia con el propio club. El club planea repetir este acto anualmente, y ya se está negociando la celebración de un partido amistoso frente a la Juventus de Turín.